UN POCO DE HISTORIA

Desde muy antiguo las especias y hierbas aromáticas han tenido un gran valor económico. Las razones son múltiples. Por un lado, se encuentra su valor medicinal, ya que algunas formaban parte de remedios farmacéuticos variados. Por otro lado, se halla su valor culinario. Además de aromatizar los platos, estos productos ayudaban a la conservación, factor fundamental en épocas en las que los métodos de conservación de los alimentos eran escasos y de una eficiencia relativa. No obstante, aún en alimentos en dudoso estado de conservación se empleaban con el objetivo de enmascarar los sabores extraños que aparecen durante los periodos de degradación.

Prehistoria y Edad Antigua
Existen documentados hallazgos de distintas especias durante el Paleolítico y el Neolítico. Se cree que eran usadas para aromatizar frutos y encubrir el sabor de productos en mal estado.
En el Antiguo Egipto, se han encontrado jeroglíficos haciendo referencia al empleo de especias y hierbas aromáticas y hay constancia de la existencia del comercio de estos productos con Oriente. Lo mismo sucede con los fenicios.
Sin embargo, las referencias más evidentes del uso de las especias en la antigüedad se encuentran en Grecia, donde Dioscórides escribió “De Materia Médica”, libro en el que se trata el empleo de especias y hierbas aromáticas en la cultura de la época.
Roma, por su parte, amplió el comercio de especias llegando hasta las islas Molucas, China y Constantinopla.

Edad Media
Durante esta etapa, destaca el dominio árabe sobre las rutas de las especias, así como sobre su estudio.
Por otro lado, las cruzadas hicieron que se descubrieran otros muchos productos y que, por tanto, aumentara el conocimiento de los cristianos acerca de las especias y hierbas aromáticas.
Asimismo, son de gran relevancia histórica los viajes de los italianos a Oriente. Es el caso de Marco Polo y su viaje a China. Por esta época, las especias eran moneda de cambio.
Por su parte, el clero comenzaba a cultivar algunas especias en sus tierras.

Edad Moderna
Este tiempo se caracteriza por los viajes de los descubridores. De hecho, Cristóbal Colón descubrió América durante un viaje en el que pretendía llegar a la India, tierra de especias.
A partir del s. XV, se realizaron multitud de viajes que favorecieron el intercambio de productos con tierras de ultramar. Del mismo modo, se encontraron rutas alternativas para viajar a las tierras de las especias. Es el caso de Vasco de Gama.
A lo largo de los siglos XVI, XVII y XVIII, distintos países, como Francia, Inglaterra, Holanda o Portugal, comerciaron en otras tierras que tomaron como colonias.

Edad Contemporánea
A partir del siglo XIX, la importancia del comercio de las especias fue decayendo, entre otras cosas porque dejan de existir monopolios y porque muchas se han logrado cultivar en Occidente.




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